Japans historisch besef ontluikt

Een halve eeuw geleden werd er meewarig op neergekeken: de eerste Japanse auto’s die naar Europa kwamen. Wat wilden die Japanners met hun grote Toyota Crown, die gekke kleine Datsun Cherry, de Mazda 1500 en de RX7 met de in Europa mislukte wankelmotor, de gestaalde perfectie van Mitsubishi of Honda’s Civic? Dachten ze daar in het verre oosten echt met een standaard gemonteerde radio de wereld te kunnen veroveren?

Tegenwoordig is de Japanse auto-industrie de grootste ter wereld, met sterke marktposities in alle werelddelen. En als logisch gevolg een grote schare aanhangers van het inmiddels alom erkende imago van afwerkingkwaliteit en betrouwbaarheid. Zelfs protectionistische maatregelen in Amerika en Europa om de sterke groei van Japanse autoverkoop te beteugelen, heeft dat succes niet kunnen verhinderen.

Maar de grote merken beseften wel dat voor een versteviging van hun imago meer nodig was dan alleen kwaliteit. Dus gooiden ze al hun creativiteit in de strijd om het grote publiek met bijzondere modellen te verleiden. De Toyota 2000 GT werd legendarisch dankzij het een hoofdrol James Bond’s film ‘You only live twice’ in 1967. Honda deed in 1964 de wereld versteld staan met een hightech Formule-1 ontwerp terwijl het met de serieproductie van personenwagens en de kleine exotische S800 sportwagen nog moest beginnen. Nissan lanceerde in 1969 de 240 Z coupé als opvolger van de Fair Lady roadsters. In latere jaren volgden de Mazda RX modellen met wankelmotor en een legendarische eindzege in de 24 race van Le Mans van 1991.

Van recenter datum zijn de rallysuccessen met de Subaru 555 en Mitsubishi EVO moldelen. Honda won verschillende wereldtitels in de F1 en wedijverde met de beste sportwagens ter wereld met de NSX en S2000. En Mazda’s MX5 groeide uit tot ’s werelds best verkochte sportwagen aller tijden. Die wapenfeiten lagen ten grondslag aan het initiatief om tijdens het Concours d’élégance Paleis het Loo extra aandacht te schenken aan de Japanse autohistorie. Met van elk merk wel een of meer exemplaren van voornoemde Japanse klassieken modellen.